La realidad virtual es una tecnología que ha ido tomando cada vez más importancia en nuestras vidas. Y si bien es normal relacionarla con videojuegos, lo cierto es que sus aplicaciones van mucho más allá del entretenimiento. De hecho, uno de los campos donde se está obteniendo mayores beneficios, aparte de la industria 4.0, es en la medicina. Sí, actualmente la principal tarea de la realidad virtual está en el ocio y el entretenimiento, pero la verdad es que hay varios usos de la realidad virtual en la medicina que hoy en día son aplicados en muchos tratamientos, prácticas, terapias e intervenciones.

De acuerdo con evaluaciones realizadas por Goldman Sachs, la realidad virtual en la medicina generará, luego de los juegos, una facturación que superará los 5.000 millones de euros en unos nueve años. La realidad virtual en medicina ha abierto un abanico de posibilidades en el sector. Hoy día es utilizada ampliamente en operaciones de cirugía e incluso en el tratamiento de enfermedades mentales. Sin embargo, el mayor desarrollo de esta tecnología en el sector de la medicina se encuentra principalmente en la educación, es decir, en la formación de estudiantes.

España es uno de los países que más le da usos a la realidad virtual en la medicina, de hecho es el quinto en el mundo en hacerlo según un informe realizado por The App Date, que señala que la medicina ocupa el 12 por ciento de los proyectos de realidad virtual que se impulsan en el país.


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Aplicaciones de la realidad virtual en medicina

La medicina es uno de los campos más importantes donde se puede aplicar la realidad virtual. Las aplicaciones de esta tecnología son tan diversas como las propias áreas de estudio de la medicina. Sin embargo, hay unos cuantos campos específicos donde los expertos se han enfocado más. Estas son las áreas más representativas.

Los usos de la realidad virtual tienen aún mucho por recorrer, sin embargo se han registrado importantes avances y a continuación veremos los más importantes que se han registrado hasta ahora:

Operaciones con realidad virtual
Operaciones con realidad virtual

1.- Educación médica con simuladores

Uno de los principales usos de la realidad virtual en la medicina es la formación de quienes ejercen esta carrera. Los simuladores de VR permiten que estudiantes y médicos en actualización puedan ampliar sus destrezas y aplicar de manera física las habilidades técnicas tal como si se encontrase en una situación en vivo, pero sin colocar en peligro la vida de ningún paciente.

Una de las principales aplicaciones de la realidad virtual en medicina tiene que ver con la formación de estudiantes. Para ello se utilizan simuladores para que tanto médicos como alumnos puedan desarrollar habilidades y destrezas técnicas tal como si se encontraran en una situación real. La ventaja es que en este caso no se corre ningún tipo de riesgo y la experiencia es tan inmersiva que parece completamente real.

Con estos simuladores los futuros profesionales pueden entrenarse para la realización de diversos procedimientos médicos como endoscopias, laparoscopia, navegación endovascular, cateterismos e incluso operaciones. Este tipo de herramientas no solo incluyen el visor para recrear el entorno virtual sino también otros elementos que permiten recrear sensaciones táctiles.

Otra ventaja de utilizar la realidad virtual en medicina es que el entrenamiento puede realizarse en grupo. De esta manera el estudiante también aprende las normas básicas de las actividades en equipo durante los procedimientos médicos.

Actualmente se avanza en el desarrollo de simuladores y programas que permita que los profesionales de la salud puedan entrenarse en la realización de exámenes invasivos como cateterismos, endoscopias o incluso en la práctica de cirugías, haciendo uso de modelos virtuales que son prácticos para interactuar en ambientes de simulación.

Estos simuladores son ideales como uno de los usos de la realidad virtual en la medicina, porque además de integrar visores cuentan con herramientas y modelos físicos que le permiten al médico tener una experiencia realista sobre la habilidad que práctica.

Desde Oculus han informado que se han asociado con el Hospital Infantil de Los Ángeles (CHLA) para construir una simulación de VR que sitúa a los estudiantes de medicina y al personal sanitario en situaciones de trauma raras, pero de alto riesgo pediátrico, donde las decisiones de apenas una fracción de segundo determinan si un paciente vive o muere.

“Gracias al poder de inmersión de la RV, podemos replicar este tipo de escenarios de formación de manera realista, con paramédicos recitando los síntomas rápidamente, enfermeras y técnicos instándote a tomar una decisión, y padres desesperados rezando por la supervivencia de sus hijos”, han dicho desde Oculus.

Estos ejercicios interactivos y viscerales, elevan la participación en comparación con herramientas educativas tradicionales como simulaciones sin RV y maniquíes. Desarrollados por AiSolve y llevados a cabo gracias a la magia Hollywoodiense de VFX de BioflightVR, estos escenarios virtuales basados en estudios de casos reales del Hospital Infantil de Los Ángeles, permiten a médicos y estudiantes practicar y aprender en condiciones de trabajo realistas.

¿El resultado? Esta innovación no sólo puede reducir significativamente el tiempo y el coste asociados con la formación basada en el uso de maniquíes, sino que también prepara mejor a las personas para responder en el mundo real.

“Es en este tipo de formación médica de vanguardia donde la RV brilla”, coincide Dei Kolli, CEO de AiSolve. “Trabajando con el equipo del proyecto y los médicos del hospital, aprovechamos nuestra tecnología de simulación de RV impulsada por Inteligencia Artificial (IA) para reproducir de cerca los escenarios de la vida real de una manera que antes era simplemente imposible. Además, las características de la IA permiten a los estudiantes personalizar su aprendizaje, lo que fortalece sus habilidades a largo plazo”.

Explican desde Oculus que recreando casos reales con Realidad Virtual en medicina, tanto estudiantes como médicos pueden ensayar simulaciones a demanda, repitiendo los casos más difíciles hasta dar con el tratamiento y diagnóstico más adecuados. Así, cuando casos similares lleguen a las puertas de Urgencias, los médicos dispondrán de un entrenamiento práctico que antes no hubiera sido posible.


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2.- Cirugías y operaciones

La cirugía también ha encontrado un aliado en la realidad virtual. Esta tecnología se utiliza como una herramienta de ayuda en aquellas tareas que requieren de una gran habilidad. Una de las principales aplicaciones de la realidad virtual en medicina tiene que ver son las intervenciones “a distancia”. En este caso el cirujano no opera directamente sino que lo que hace a través del manejo un robot con el que va realizando cada paso de la intervención quirúrgica.

Es por eso que otro de los usos de la realidad virtual en la medicina es la práctica de operaciones y cirugías. Esta tecnología es una herramienta que se utiliza como simulador para practicar procedimientos riesgosos, que permitan adquirir la mayor cantidad de habilidades sin colocar en riesgo la vida del paciente, pudiendo ejecutar ejemplos virtuales de un caso concreto como una operación a corazón abierto o un transplante de órganos.

Operaciones de cirugía
Las operaciones de cirugía, haciendo uso de la realidad virtual permiten intervenciones “a distancia”

Esta tecnología se ha unido con la robótica para conseguir un escenario bastante similar al real. En este tipo de operaciones se suele utilizar también maniquíes especiales que cuentan con todos los órganos o partes del cuerpo humano. La gran ventaja de estas tecnologías es que muchas veces el cirujano no necesita ni siquiera estar cerca del robot o de la estancia donde está el paciente. El uso de robots y de la realidad virtual en medicina es especialmente útil en operaciones de microcirugía y de cirugía mínimamente invasiva.

También se utiliza para que los cirujanos puedan realizar procedimiento a distancia, una práctica entre los usos de la realidad virtual en la medicina que actualmente se encuentra en fase experimental, pero el objetivo es que el médico pueda realizar el procedimiento por medio de un visor e instrumentos virtuales que manipulan a unos robots que se encuentran en el quirófano con el paciente.

El médico posee un sistema de retroalimentación táctil que le permite experimentar de forma realista todo lo que sucede en el propio quirófano, incluyendo las sensaciones que recibe el brazo robótico. Estos procedimientos hasta ahora han conseguido gran precisión, ya que los robots tienen un desempeño exacto de movimientos y no producen los errores humanos que puede registrar la mano humana.

Tratar fobias con realidad virtual
Tratar fobias con realidad virtual

3.- Tratamientos psicológicos contra fobias y traumas

La psicología también ha echado mano de los usos de la realidad virtual en la medicina, como por ejemplo le ha convertido en una herramienta para tratar fobias y traumas en los pacientes. Así, otro de los usos de la realidad virtual en medicina es en el tratamiento de fobias y traumas psicológicos. Esta tecnología ha resultado ser bastante útil en todo lo que tiene que ver con psicología. Cuando se trata de miedos irracionales a ciertas cosas (fobias), la realidad virtual puede ayudar a los pacientes a superarlos exponiéndolos de manera progresiva y controlada a ambientes artificiales.

Con esta técnica el paciente es expuesto de forma virtual y secuencial a las situaciones que le producen la fobia y con esto se va consiguiendo una adaptación a la situación con una consecuente superación del miedo en cuestión. En este caso el profesional podrá controlar y modificar en cualquier momento el grado de interacción que tiene el paciente con el entorno. Y la gran ventaja es que los efectos que se experimentan en la realidad virtual permanecen en el mundo real tras acabar la simulación.

Esta práctica consiste en someter en un simulador al paciente de manera secuencial a la situación que le produce la fobia o el miedo incontrolado, como por ejemplo aracnofobia, claustrofobia o acluofobia… un ejercicio que permite que progresivamente la persona vaya asimilando la situación y adaptado el cerebro para no generar la reacción que produce en su cuerpo hasta llegar al punto de controlarlo totalmente.


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4.- Diagnóstico de enfermedades

Entre los usos de la realidad virtual en la medicina este es quizás uno de los más importantes y uno de los que más motiva a la comunidad médica internacional. Este uso se aplica colocando al paciente en un entorno de realidad virtual en el que se realizan diferentes pruebas funcionales que son utilizadas para para poder diagnosticar diferentes patologías o enfermedades.

Los científicos de la Universidad Politécnica de Tomsk y la Universidad Estatal de Medicina de Siberia, en Rusia, han estado desarrollando un programa experimental como uno de los usos de la realidad virtual en la medicina que permite realizar diagnósticos de enfermedades neurodegenerativas de forma precoz para poder tratarlas a tiempo, como por ejemplo el Alzahimer y Parkinson.

También es una herramienta importante para poder determinar enfermedades del tipo motor ya que somete a los pacientes a diferentes rutinas que pueden marcar un patrón específico y poder prever si se presentará algún inconveniente de salud asociado a los huesos o la musculatura.


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5.- Rehabilitación de pacientes

Por último entre los usos de la realidad virtual en la medicina que revisaremos en este trabajo, se encuentra la utilización como parte del tratamiento de rehabilitación en pacientes que han sufrido un ictus, por lo que se emplea para realizar un entrenamiento cognitivo y motor que les permite presentarse ante experiencias realistas sensoriales luego de dejar el ejercicio diario del hospital.

Los médicos que han asumido los usos de la realidad virtual en la medicina, específicamente en la rehabilitación de pacientes han podido comprobar que es bastante útil para lograr un avance mucho más rápido en la recuperación de los pacientes, particularmente en las extremidades superiores.

La aplicación de realidad virtual en medicina también resulta muy útil cuando se utiliza como una técnica para interactuar con objetos difíciles de obtener físicamente. Los profesionales de esta área necesitan aprender a manipular ciertos equipos y muchas veces estos no se pueden tener a mano para los entrenamientos.

Esta tecnología ayuda a simular en entorno de un quirófano real para tener acceso a ese equipo al menos de forma virtual. De esa manera es posible tener acceso continuo a estos recursos sin tener que condicionar el aprendizaje a la disponibilidad de los objetos reales.

Rehabilitación con realidad virtual

6.- Realidad virtual como anestesia

Los usos de la realidad virtual en medicina no solo tiene que ver con operaciones o simulaciones para la formación de estudiantes. Esta tecnología también puede utilizarse como anestesia. Esta es quizá una de las aplicaciones menos conocidas pero sin duda ha resultado ser un éxito en muchos casos.

Es posible hacer que los pacientes olviden el procedimiento médico al que están a punto de ser sometidos utilizando la realidad virtual. Tal como si se tratará de un juego, la persona puede elegir entre “visitar” una montaña, un paisaje boscoso, una playa o un atardecer frente al mar mientras se le practica un procedimiento como una endoscopía gastrointestinal, por ejemplo. Por otro lado, esta técnica también permitiría que los propios pacientes puedan ver las cirugías que les efectúen. Aunque claramente esta sería solo una opción para algunos, ya que no todos estarían dispuestos a ello.

Pero no solo esto. Esta técnica también ha demostrado su eficacia en las mujeres embarazadas. Mientras estas se encuentran en trabajo de parto pueden apoyarse en la realidad virtual como una distracción de la mente para olvidar su realidad momentáneamente. También aplica para procedimientos como cesáreas, bloqueo peridural o terapia posquirúrgica o intensiva.

Tal como hemos visto las aplicaciones de la realidad virtual en medicina son innumerables. Cada área puede verse beneficiada de formas muy diferentes con el uso de esta tecnología. Lo que hasta hace unos años parecía la más pura ciencia ficción, hoy día se presenta con un presente innovador y un futuro muy prometedor.

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